Bacterias que comen basura tecnol贸gica.

Art铆culo gentileza diario La Naci贸n

Un tel茅fono m贸vil contiene m谩s de 40 elementos de la tabla peri贸dica, principalmente metales pesados que son muy valiosos por su alta conductividad. Estos elementos se pueden recuperar y reutilizar como materia prima para fabricar nuevos dispositivos. Sin embargo, de los 50 millones de toneladas de residuos electr贸nicos que se generaron en 2018, s贸lo se recicl贸 una peque帽a parte. El a帽o pasado, la basura electr贸nica generada fue el equivalente a desechar 125.000 aviones o 4500 torres Eiffel, y suficientes para cubrir de desperdicios toda la isla de Manhattan (Nueva York), seg煤n la Organizaci贸n de las Naciones Unidas (ONU).

Adem谩s, los procesos tradicionales para reciclar estos metales son altamente costosos y contaminantes: implican utilizar 谩cidos muy agresivos y hornos que trabajan a temperaturas muy elevadas, por encima de los 1200 grados. Para solucionar estos problemas, un grupo de investigadores de la Universidad Polit茅cnica de Catalu帽a lleva unos a帽os desarrollando un proceso biotecnol贸gico que permite recuperar los metales de los aparatos electr贸nicos de manera mucho m谩s sencilla. El secreto: unas bacterias que viven en espacios naturales y que hacen este proceso mucho m谩s f谩cil y sin contaminar.

La idea de base implica alimentar a estos microorganismos con la chatarra que encontramos en celulares, tabletas, computadoras, televisores e incluso heladeras que ya no se utilizan. Las bacterias son capaces de separar aquello que ya no nos interesa de aquello que tiene alguna utilidad, como por ejemplo, el oro, la plata, el platino y el cobre. 驴C贸mo lo hacen? El contacto con las placas electr贸nicas les permite obtener el alimento que necesitan para vivir y reproducirse. “Se trata de un proceso biotecnol贸gico que consiste en utilizar la actividad metab贸lica de las bacterias, la actividad que hacen normalmente, para que nos ayuden a separar los residuos”, explica Toni Dorado, profesor de la Escuela Polit茅cnica Superior de Ingenier铆a de Manresa (EPSEM) e investigador de la Universidad Polit茅cnica de Catalu帽a.

“En su actividad diaria, los microorganismos generan un l铆quido que es el que aprovechamos para poner en contacto con el residuo y que sirve para separar los metales”, continua Dorado. Una de las claves de esta innovaci贸n es que no son bacterias modificadas gen茅ticamente para que cumplan con esta funcionalidad, sino que “en su d铆a a d铆a ya contemplan hacer este proceso. Nosotros les damos las condiciones 贸ptimas para que lo hagan”.

Al entrar en contacto con el l铆quido generado por las bacterias, los metales se disuelven y despu茅s vuelven a recuperar su estado met谩lico poni茅ndolos en contacto con virutas de acero. En ese momento, ya se les puede dar un nuevo uso. Hay que tener en cuenta que los metales se pueden reutilizar indefinidamente. Una vez finalizado el ciclo, en unas seis horas, los microorganismos se vuelven a poner en contacto con componentes electr贸nicos para empezar de nuevo: las bacterias generan ese l铆quido cada vez que se alimentan.

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